Astronomie : Prix de l’affranchissement pour envoyer une lettre sur la planète Mars ?

>>Sending a letter to Mars would need a £11,602.25 stamp

Combien de timbres faut-il pour envoyer une lettre sur la planète Mars? Pour répondre à cette question posée par un enfant passionné d'astronomie, la Poste royale britannique a déployé des efforts insoupçonnés, allant même jusqu'à solliciter la Nasa, l'agence spatiale américaine.

Cette requête du petit Oliver, 5 ans, a dans un premier temps plongé le service relations clientèle du Royal Mail dans un abîme de perplexité, selon un communiqué adressé à l'AFP.

Décision est alors prise de faire appel aux spécialistes: les services postaux de Sa Majesté entrent en contact avec le Centre spatial Kennedy, près de Cap Canaveral, en Floride, afin de déterminer le coût de transport de la lettre dans le cadre d'une mission d'exploration de la Nasa.

Pour calculer le prix de l'affranchissement, se voient-ils répondre, il faut d'abord prendre en compte les 567 millions de kilomètres qui séparent la Terre de la planète rouge.

"La Nasa m'a expliqué que leur dernier voyage sur Mars, pour transporter le robot Curiosity, avait coûté 700 millions de dollars", raconte Andrew Smout, un responsable du service clientèle de Royal Mail.

"En prenant en compte le poids de la navette, ils ont estimé qu'envoyer sur Mars un objet de 100 grammes coûterait 18.000 dollars", ajoute-t-il.

Sur la base de ces informations, Royal Mail procède à ses propres ajustements et "conclut que si vous voulez envoyer une lettre au tarif normal à quelqu'un vivant sur Mars, il vous en coûtera 11.602 livres et 25 pence (16.140 euros)", soit l'équivalent de 18.416 timbres.

Le mystère résolu, le petit Oliver n'a pas manqué d'adresser ses remerciements à la Royal Mail. Tout en trouvant "très cher d'envoyer une lettre sur Mars".

>> Keeping in touch with your Martian pen pal won't be cheap according to the British postal service. Five-year old aspiring future astronaut Oliver Giddings of Lytham St Anne's in Lancashire asked the Royal Mail how much it would cost to post a letter to the Red Planet.

After consulting with NASA's Kennedy Space Center in Florida, the answer came back: 18,416 First Class stamps costing £11,602.25 (US$18,003.40).

Sometimes an email just won't do the job, but sending a letter somewhere off the beaten path takes a bit of homework – especially to someplace like Mars, where the post office neglects to advertise the rates. The Royal Mail is a bit hazy on such out of this world destinations, hence the need to consult NASA for a few details to answer Oliver's question.

The £11,602.25 figure from the NASA Mars Outreach team is based on the distance of Earth to Mars using the Curiosity mission as an example and calculated for the upper weight of a standard letter.

"NASA also told me that their last visit to Mars, carrying the Curiosity rover, cost about $700 million US dollars," says Andrew Smout, Royal Mail senior customer advisor in his letter to Oliver. "The spaceship itself is very small, so storage is at a premium. Based on how much the spaceship weighed, compared to how much it costs to get to Mars; they said that something weighing up to 100 grams (3.5 oz) would cost them approximately $18,000 US dollars (£11,600) to fly to Mars."

The Royal Mail then tacked on £2.25 (US$3.40) to send the letter from Britain to a NASA launch site and the total came to £11,602.25.

Oliver's response: "Wow! That's a lot of money."

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